Walter Braunfels

Walter Braunfels Biographie

Walter Braunfels wird am 19. 12. 1882 in Frankfurt am Main als das jüngstes Kind des Juristen und Literaten Ludwig (Lazarus) Braunfels (1810–1883) und dessen um 32 Jahre jüngeren, zweiten Frau Helene, geb. Spohr, geboren.

Nach dem Abitur und der Ausbildung am Hoch’schen Konservatorium, in das er bereits 1895 aufgenommen wird, beginnt er 1901 in München und Kiel ein Studium der Nationalökonomie, entscheidet sich dann aber für die Musik.

Für ein Jahr zieht er 1902 nach Wien, um seine pianistischen Fertigkeiten bei Theodor Leschetitsky zu vervollständigen und lernt Theorie bei Karl Nawratil. Ab 1903 in München, wo er Kompositionsunterricht bei Ludwig Thuille erhält, trifft er auf den Dirigenten Felix Mottl, die für ihn prägendste Lehrerpersönlichkeit. Als dessen Assistent arbeitet er ab 1903 am Nationaltheater München. Auch als Pianist tritt Braunfels ab 1903 regelmäßig öffentlich auf. Erste größere Erfolge als Komponist hat er ab 1909 mit der Uraufführung seiner Symphonischen Variationen op. 15 unter Hermann Abendroth in Lübeck und mit seiner ersten Oper, Prinzessin Brambilla op. 12 (nach E. T. A. Hoffmann) unter Max von Schillings in Stuttgart. Im gleichen Jahr heiratet er Berta von Hildebrand, jüngste Tochter des Bildhauers Adolf von Hildebrand.

Der 1. Weltkrieg (Einberufung 1915, Fronteinsatz in Frankreich, Verwundung) stellt nicht nur in musikalischer Hinsicht einen Wendepunkt in seinem Leben dar. Traumatisiert durch die Fronterlebnisse und dankbar, das Inferno überlebt zu haben, konvertiert der Protestant Braunfels zum Katholizismus.

Seine Oper Die Vögel (nach Aristophanes), 1920 von Bruno Walter im Münchner Nationaltheater uraufgeführt, ist ein Sensationserfolg und bedeutet seinen musikalischen Durchbruch. Weitere Werke, wie etwa die Phantastischen Erscheinungen eines Themas von Hector Berlioz, Te Deum, Don Gil von den grünen Hosen, die Große Messe und Don Juan werden von namhaften Dirigenten wie Wilhelm Furtwängler, Otto Klemperer und Max von Schillings aufgeführt und stehen auf den Spielplänen fast aller deutschen Bühnen und Konzerthäuser. Auch international finden sie große Anerkennung. Im Jahre 1923 wird Braunfels Mitglied der Berliner Akademie der Künste und 1925 zusammen mit Abendroth zum Gründungsdirektor der Kölner Musikhochschule bestellt. Mit der Machtergreifung der Nationalsozialisten 1933 werden sämtliche Werke des sogenannten Halbjuden Braunfels verboten; er hat sich als unerwünscht aus allen öffentlichen Ämtern zurückzuziehen. Ausdrücklich untersagt ihm die Reichsmusikkammer jedwede musikalische Betätigung. Da er sich nicht in der Lage sieht zu emigrieren, zieht er mit seiner Familie an den Bodensee, nahe der grünen Grenze zur Schweiz.

Zwischen 1933 und 1945, in der inneren Emigration, entstehen unter anderem drei Opern, Die Verkündigung (nach Paul Claudel), Der Traum ein Leben (nach Grillparzer) und Jeanne d’ArcSzenen aus dem Leben der heiligen Johanna (nach den Prozessakten), vier Kantaten, drei Streichquartette und ein Quintett. 1945, nach Kriegsende, setzt Konrad Adenauer Walter Braunfels wieder als Direktor der Kölner Musikhochschule ein. Während der Zeit des Wiederaufbaus und auch nach seinem Eintritt in den Ruhestand 1950 entstehen noch diverse Kompositionen, u. a. Sinfonia Concertante op. 68, Sinfonia brevis op. 69, Hebridentänze op. 70 und Passionsspiel op. 72.

Braunfels stirbt am 19. 3. 1954 in Köln.

Nach 1945 können sich seine Werke nur schwer gegenüber der favorisierten seriellen Musik behaupten. Seit den 1990er-Jahren werden seine Kompositionen, die eigenständig zwischen Spätromantik und Klassischer Moderne stehen, wieder häufiger und mit internationalem Erfolg aufgeführt.

Susanne Bruse

Werke von Walter Braunfels in der UE

Aus unserem Onlineshop

Über die Musik

Als ein „lyrisch-phantastisches Spiel“ bezeichnete Walter Braunfels seine Oper Die Vögel nach Aristophanes, deren Münchner Uraufführung 1920 zum Triumph wurde. Für Bruno Walter war es „eine der interessantesten Novitäten“ seiner dortigen Amtsperiode, und der Kritiker Alfred Einstein, der die Oper mit Wagners Meistersingern und Pfitzners Palestrina verglich, sah sie als „ein Werk der Sehnsucht nach dem reinen Reich der Phantasie, der Kunst, der Poesie, und zugleich eine Erfüllung dieser Sehnsucht, ein Sprung ins vollkommen Zeitlose und Tendenzlose“.

Braunfels begann seine Oper 1913. Er vollendete sie nach den schockierenden Erfahrungen des 1. Weltkriegs, die sein Weltbild veränderten. Nun trieb ihn die Suche nach zeitlosen Gegenwelten. Er fand die gesuchten Rettungsinstanzen in der Kunst und im katholischen Glauben, der für ihn ähnlich grundlegend war wie für Anton Bruckner und Olivier Messiaen. Schon in den Vögeln gab Braunfels der heidnisch-antiken Textvorlage christliche Züge. Das Vertrauen in eine göttliche Weltordnung prägte dann auch sein Te Deum (1922), ein glühendes, symphonisch angelegtes Bekenntniswerk, das in seiner monumentalen Wirkung Gustav Mahlers Sinfonie der Tausend gleicht.

Walter Braunfels, 1882 als Sohn eines jüdischen Vaters und einer christlichen Mutter in Frankfurt am Main geboren, hatte sich zunächst bei James Kwast und Theodor Leschetitzky zum Pianisten ausbilden lassen. Als Kompositionslehrer wählte er dann Ludwig Thuille, den Kopf der neuromantischen Münchener Schule. Aber wichtiger wurde für ihn der Dirigent Felix Mottl, dem er assistieren durfte und dem er die nachhaltige Kenntnis der Werke von Bruckner und vor allem Berlioz verdankte. Starke Impulse gingen auch vom Dichterkreis Stefan Georges aus, dem Bildhauer Adolf von Hildebrand sowie dem Archäologen Adolf Furtwängler. Solche Einflüsse mögen bei ihm die Neigung zur Vergangenheit sowie die Lust an Maskierung und Verkleidung gefördert haben, die in den Bühnenwerken Prinzessin Brambilla (1909) und Don Gil von den grünen Hosen (1924) ebenso zum Ausdruck kommt wie in den orchestralen Verwandlungskünsten der Phantastischen Erscheinungen eines Themas von Hector Berlioz (1917) oder des Don Juan (1924).

Ein so spielerischer Umgang mit wechselnden Identitäten und lyrisch-phantastischen Traumbildern bedeutete für Braunfels aber auch ein Problem. Während des 1. Weltkriegs klagte er, dass sich in ihm „zu verschiedenartiges Blut“ mische und er deshalb „nach verschiedenen Seiten gezogen“ werde. „Für so ungleich aufgebaute Naturen wie mich hilft nur höchste Willensentscheidung auf einen Punkt, und die gibt es nur in der Möncherei.” Die Konversion zum Katholizismus bedeutete für ihn eine solche klare Entscheidung – eine ethische wie auch eine ästhetische Absicherung.

Aus rassischen und politischen Gründen verlor Walter Braunfels 1933 sein Amt als Direktor der Kölner Musikhochschule und seine Mitgliedschaft in der Preußischen Akademie der Künste. Da auch seine Werke nicht mehr gespielt werden durften, zog er sich in die innere Emigration zurück. Noch stärker als früher fand er nun Halt im christlichen Glauben. Im Mysterienspiel Verkündigung (1933–35) nach Paul Claudel spiegelt sich in den Hauptfiguren, aus der Gesellschaft ausgestoßenen Aussätzigen, die eigene Situation des Komponisten, der nun eine herbere, eher linear geprägte Musiksprache korrespondierte. Ebenfalls eine Außenseiterin war Jeanne d’Arc, der er sich in den 1943 vollendeten Jeanne d’Arc – Szenen aus dem Leben der Heiligen Johanna widmete. Bezeichnenderweise legte er diesen beiden Hauptwerken der inneren Emigration nicht deutsche, sondern französische Stoffe zugrunde.

„In seinem Stilgefühl, der sicheren Erkenntnis des künstlerisch Wertvollen und der Ablehnung jedes Sensationellen, in seiner Verbindung von weicher Natürlichkeit mit gesunder Sachlichkeit und in seinem Fernbleiben von jeder Manier lag die erzieherische Bedeutung Mottls.“ Dieser Satz, mit dem Braunfels sein Vorbild Felix Mottl würdigte, könnte auf ihn selbst bezogen werden. Er war ein Konservativer, ähnlich wie Hans Pfitzner und Wilhelm Furtwängler. Wenn seine Musik natürlich und selbstverständlich wirkt – „zeitlos-unzeitgemäß“ –, so ist solcher Verzicht auf äußere Effekte beabsichtigt. In ihr verbindet sich die Satztechnik eines Beethoven und Brahms mit den Orchesterfarben von Berlioz, Wagner und Strauss. Auch die Opern sind häufig eher symphonisch als dramatisch angelegt.

Die Schönheit des Dreiklangs war für Braunfels Grundlage aller Musik. Nur selten, zum Beispiel bei der Charakterisierung des Aussatzes oder zwiespältiger Gegenfiguren zur Heiligen Johanna, stieß er an die Grenzen der Tonalität vor. Die Dissonanzen, mit denen etwa seine 14 Präludien für Klavier beginnen, kehren sogleich zur Konsonanz zurück. Eine an Brahms und Reger anknüpfende Klangwelt erweist sich als die eigentliche Heimat des Komponisten. Die Gestaltung religiöser Visionen und nur durch den Glauben erklärbarer Wunder brachte ihn aber zu phantastischen, oft chorisch überhöhten Klangwirkungen. Im Gedächtnis bleiben ebenso Details wie die gerufenen Einzelworte im Te Deum oder die hohen Glockentöne am Ende der Verkündigung, die leise beginnen, dann selbst fremde Akkorde übertönen und zum Schluss fast fanatisch herausgehämmert werden.

Die Musik von Walter Braunfels hat einst ihr Publikum und die Musiker erreicht. Obwohl sich große Dirigenten wie Busch, Furtwängler, Knappertsbusch, Klemperer und Walter engagiert für sie einsetzten, geriet sie nach 1945 in Vergessenheit, weil sie nicht in geltende Fortschrittsdogmen passte. Erst die ästhetische Öffnung seit den 1970er Jahren gab ihr wieder größere Chancen. Die Wiederentdeckung begann mit den Vögeln, die ihm einst zum Durchbruch verhalfen. Ein Hauptwerk wie die Heilige Johanna erlebte erst 2008 an der Deutschen Oper Berlin seine szenische Uraufführung. Weitere Entdeckungen sind noch zu erwarten.

Albrecht Dümling

Weitere Komponisten

Melden Sie sich für unseren Newsletter an!

Sie bekommen regelmäßig Informationen über neue Notenausgaben mit Gratis-Downloads, aktuelle Gewinnspiele und News zu unseren Komponistinnen und Komponisten.